Les Amérindiens et les guerres entre Européens

Les Amérindiens et les guerres entre Européens






Du fait que les Amériques sont, depuis le début, des colonies de peuplement, les alliances avec les indigènes ne pouvaient être que provisoire. La mythologie nord-américaine veut que les premiers colons n'aient survécu qu'en adoptant les techniques agricoles des Amérindiens. Ils firent davantage : ils adoptèrent également, et adaptèrent, les techniques de guerres indigènes.

Dans la Nouvelle-Angleterre du XVIIe siècle, les colons découvrent que la collaboration avec les Amérindiens, éclaireurs, alliés au combat, agents de renseignement et instructeurs tactiques, constituent la meilleure prévention contre le désastre militaire. Le conseil du Connecticut suggère à la Bay Colony de « concéder (aux alliés amérindiens) tout le butin, de leur donner des vivres, des munitions et une solde tant qu'ils sont en mission ». Mais en Nouvelle-Angleterre, certains préjugés ont la vie dure à l'égard des peuples indigènes, accusés de vendre leur poudre à canon, de prévenir leurs frères amérindiens de l'approche d'une colonne, de se battre sans rigueur ni discipline, à quoi s'ajoute la conviction, solidement enracinée, que la guerre d'embuscade est déshonorante. Contrairement à leurs cousins « yankees », les colons anglais du Sud n'hésitent pas constituer des détachements de plusieurs milliers d'hommes pour combattre l'empire espagnol ou les Français sur la côte du golfe du Mexique ou les tribus turbulentes. En échange de leur concours, les alliés amérindiens reçoivent toute liberté de rançonner les nombreux prisonniers ou les vendre comme esclaves.

Mais les Amérindiens ont leurs limites en tant que soldats et alliés. Le siège, les batailles rangées et la puissance maritime décident de l'issue des guerres impérialistes, et non les tactiques de guérilla de l'embuscade et du raid. Les 1 200 Amérindiens qui servent sous les Français à Québec en 1759 ne sauvent ni la ville ni la Nouvelle-France. Les chefs coloniaux sont nombreux à estimer que les alliés amérindiens causent plus de difficultés qu'ils ne sont utiles, et encouragent le développement d'unités de chasseurs à cheval blancs.

Les forces expéditionnaires des conflits impliquant Français et Indiens, issues de la guerre de Sept Ans en Amérique du Nord, constituent un mélange instable de troupes régulières européennes, de colons volontaires et de guerriers amérindiens ne partageant ni les enjeux politiques, ni les méthodes tactiques, ni les notions élémentaires de discipline. Les Amérindiens ont toutefois souvent une utilité complémentaire, au même titre que les partisans soutenant l'action des armées régulières dans une guerre européenne. S'il avait pris la peine de recruter des éclaireurs amérindiens, peut-être Braddock aurait-il évité le massacre de ses troupes par un détachement de Français et d'Amérindiens deux fois moins important, sur la piste de Fort Duquesne (Pittsburgh), en juillet 1755. Moins nombreux sur la scène nord-américaine, les Français ont, plus que les Britanniques, besoin des Amérindiens. La dépendance ainsi créée est parfois aussi fatale que l'absence totale d'auxiliaires indiens. Le désastre de Braddock se trouve partiellement effacé par l'échec de la contre-offensive française contre Fort Edward en septembre 1755. Le commandant français, le baron Dieskau, constate que ses alliés amérindiens répugnent à envahir un territoire britannique et refusent catégoriquement de donner l'assaut contre des fortifications britanniques. La prédilection des Européens pour la stratégie du siège semble inutile aux Amérindiens, et incompatible avec les véritables objectifs de la guerre selon eux, l'exaltation de l'honneur individuel et la richesse que confèrent scalps et prisonniers. Les conventions qui régissent la guerre à l'européenne leur sont inintelligibles, sinon grotesques. Lorsque, en 1757, le marquis de Montcalm accorde les honneurs de la guerre à la garnison de Fort William Henry, les 2 000 Amérindiens qui ont assisté au siège en spectateurs se jettent sur les prisonniers britanniques, en massacrent et en scalpent plus de 200.

Il n'échappe pas non plus aux Amérindiens que le contact avec les Européens provoque fièvre et mortalité. Ils se tiennent à l'écart des expéditions françaises pendant les périodes de petite vérole - de 1756 à 1758 -, un facteur qui contribue à maintenir les Français sur la défensive. Entre autres conséquences, les guerres franco-britanniques ont pour effet de diminuer la combativité entres tribus. Il semble bien que, après 1755, les Amérindiens alliés des deux camps aient conclu un accord tacite visant à cesser tout combat tribal. À court terme, les Français pâtissent que les Britanniques de ce pacte entre Amérindiens, auquel viennent s'ajouter les maladies. Plus que les colonies britanniques, en effet, la Nouvelle-France est tributaire du concours des Amérindiens.

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